失智

手機玩「航海英雄」可免費檢測阿茲海默症

【專家觀點】

手機玩「航海英雄」可免費檢測阿茲海默症 長輩玩VR版的航海英雄遊戲;圖片擷取自航海英雄官方影片。

每次演講認知症(Dementia Disease,失智症)相關的題目,總有人問起:如何早期發現?尤其是目前無藥物可治癒這一疾病時,早期發現之後,若能配合適當的醫療與生活照護,可延緩退化的速度,維持生活品質,我總是會介紹一個線上「免費」手機遊戲「航海英雄」(Sea Hero Quest)。最近有研究證實:玩家玩空間導航遊戲「航海英雄」時的空間定向表現,可做為發現早期診斷阿茲海默症的指標,甚至在患者出現任何臨床症狀之前就能提前發現。

2016年5月所推出手機遊戲「航海英雄」,是由英國阿茲海默症研究中心和德國電信公司(Deutsche Telekom)共同開發研究,透過電玩遊戲可早期發現是否罹患認知症,與瞭解大腦的認知功能。遊戲內容主要是為尋找曾是海洋探險家老爸喪失的記憶,孩子展開海洋冒險的故事。


英國科學家在「航海英雄」遊戲內置入5項實驗,玩家需駕船闖關,5項實驗成為5個不同冒險主題,挑戰75個關卡,分別是:測試尋找航道的能力、辨識路標、在複雜情況下航行做決策、方向感和反應學習能力,讓研究人員能深入探討人類大腦在航行時如何做決策。

換個角度去思考這遊戲軟體的設計,不就是將簡短智能測驗(MMSE)的內容,由問卷測驗式的轉換成電玩遊戲,讓人們在遊戲中測試腦部的認知功能。

近日英國的東安格利亞大學(University of East Anglia)在《美國國家科學院院刊》發表的論文,利用兩年多來全世界400萬名玩家在Sea Hero Quest累積的數據研究,證明了這款遊戲確實能夠幫助偵測阿茲海默症,若使用傳統研究實驗方法進行,可能需要一萬年才能累積出如此龐大的資料。

研究團隊在官網上表示,平均玩家每玩 1分鐘,就等同貢獻了他們要花 2.7個小時才有辦法完成的調查,一場遊戲時常僅約兩分鐘,但據說這已經足以媲美五小時長度的實驗室研究效率。

從「空間導航能力」好壞判斷是否可能為阿茲海默症前兆

在Sea Hero Quest當中,玩家扮演的是一名船長,必須根據航行前遊戲提供的航海圖,依照指定的順序通過紀錄點到達目的地。

這項研究的原理是透過玩家在遊戲中通關花費的長度和路線的選擇,找出潛在帶有APOE4基因的人。擁有APOE4基因的人有更高的機率罹患阿茲海默症,而這種人的遊戲表現會較一般人有顯著的差距。

研究團隊相信,空間導航能力(spatial navigation,又稱空間巡行)失調(disorder)是阿茲海默症的早期症狀,他們也指出,有許多阿茲海默症患者在真正出現嚴重的記憶失調前,都會有迷路、回不了家等問題,但醫學上碰到的難題是,他們很難辨別這類導航能力失調的情況,究竟是阿茲海默症的徵兆,還是「正常」的老化現象。

在證明透過電玩遊戲評估導航能力的推論後,科學家接著將玩《Sea Hero Quest》任務的人,與尚未發病,但帶有易患阿茲海默症APOE4基因的人進行比較。後者在實驗室進行測試,在傳統神經心理學調查的答案中記錄了正常分數。將其表現與相同年齡、性別和國籍的《Sea Hero Quest》玩家做比較後,結果甚至有症狀之前,就能從導航習慣中查覺患者的變化。

他們發現人們在 19歲以後的空間認知能力會逐年遞減,19歲的年輕人大概有 74%能夠準確地把火球投擲回他們出發的地方,75歲的人只有 46%有辦法做到這件事。計畫主持人的倫敦大學學院神經學家史畢爾博士(Hugo Spiers)表示,這代表人們方向感確實會隨著年齡而遞減。

除了年齡與空間認知能力間的關係,遊戲數據顯示,在男女較平權的國家中,兩性的導航技能其實幾乎沒有差距。然而在兩性越不平等的國家中,男女在導航技能的差異就越來越大。這顯示這並非「天生」的差異,社會與文化造成的影響更加巨大。此外,越富有的國家,導航能力通常也越高,顯示財富差距也會影響腦能力。

這些結果首次顯示,大規模數位認知測試可望用於早期診斷阿茲海默症,並有助於個性化測試過程來診斷未出現臨床症狀的個體的疾病。

關鍵是透過手機遊戲「航海英雄」瞭解自己有可能是阿茲海默症患者時,後續還是要到醫院找認知症專科醫師進行鑑別診斷,如果確診後,自己及家人則開始有許多功課要進行,包括:建立規律化健康生活、學習認識疾病知識與照護技能、財務與醫療的規劃、環境的改善、相關法律的準備與安排等,這些是需要及早由患者與家庭共同來做。

(本文作者為認知症整合照護專家,長照、認知症政策研究者)