失智

終生的閱讀習慣,能延緩阿茲海默症

【天下文化】
終生的閱讀習慣,能延緩阿茲海默症

有一項研究,專門訓練受測者鍛鍊記憶力(例如:我剛才大聲唸出來的10個單字是什麼?)和推理能力(例如:如果尼爾比威廉高,而威廉比約翰高,那麼約翰是否比尼爾矮?),或是處理速度(例如:請以最快的速度,正確將點點連在一起)。受測者只要參加了任一項認知訓練計畫,往後五年,他們在受訓的認知領域內,得分都能超過訓練之前。單單是最初的訓練,就足以成為效果顯著的干預方法。而在這五年期間,若增加後續訓練,似乎幫助更大。

但是有一點值得注意:更強的記憶力並不會轉換成更強的推理能力、或是更快的處理速度。在我來看,這更加證明:如果你想要保持多種認知活動,只專精於一項認知能力的室內遊戲,不足以長期保護你。

有一項研究主張:65歲以上的人,也能從許多具有認知刺激的活動當中獲益,像是玩填字遊戲、打牌、參加社團組織,或是看電影或上劇院;如果能養成定期的習慣,這些活動似乎能延緩失智症的發作。相反的,一些被視為被動的活動,譬如看電視、聽收音機、聽音樂、以及編織和縫紉,對於預防失智症發作,比較沒有效果。

但是,看到研究人員把編織和縫紉歸入被動活動,我心裡有點不安。他們沒有一個人懂得怎樣開始編一件纜索織法的毛衣!我彷彿看到外婆正從一堆夏威夷豆樹下(她的骨灰灑葬之處)發出不滿的嘖嘖聲。不過,研究人員視為認知刺激的活動,比體育活動(像是做運動及打雜)對頭腦更具保護力。

還有一些科學家認為,休閒活動能夠保持(但是不能增強)腦部功能。繼續從事習慣的活動,能維持腦部功能;但是去聽新主題的演講,或是學習新的棋賽或舞蹈,則能增強腦部功能。所以,如果缺乏動力去學習新東西,不妨更頻繁參與慣常的活動,因為養成定期的習慣,對於維持腦部功能的重要性,正如新活動對於增強腦部功能一樣。

儘管設計不同,這些研究不斷證明,某些策略對於腦部健康很有效,例如:參與外界事務,保持過去的例行活動,培養定期嘗試新事物的習慣。另外也值得注意的是,終生的閱讀習慣比起智商和教育程度,更能用來預測阿茲海默症的進展可能有多慢。閱讀,雖然被前述一項研究視為被動活動,但閱讀其實能夠刺激大腦,去吸收新知識或發展不同的觀點。至於從前沒有閱讀習慣的人,後半輩子再開始培養閱讀習慣,仍然會有益處。

有些研究小組建議,晚年的健康休閒活動提供的保護效益,可能相當於較高教育程度所提供的益處。

阿寬要是知道閱讀這麼重要,一定會樂得呵呵笑。她一輩子都是公立圖書館的常客,這要感謝那個傳教士家庭。

外婆和我因為書籍而倍感親近。好久以前,她介紹我看《那隻名叫羅伯特的鵪鶉》(That Quail, Robert),多年後,當我繼承到阿寬的藏書時,我又重讀了一遍,而且對這個故事有了全新的體認。

小時候,我很喜歡「擁有一隻寵物鳥」這個念頭,但是長大後,我明白《那隻名叫羅伯特的鵪鶉》最迷人的地方,在於它充滿愛心的敘事。作者,也就是羅伯特的「養母」,詳細描述了這隻小鳥的一切,不論是好的、還是不那麼討喜的,口吻裡充滿了驚訝、欣賞、開心、以及全心的接納。她和丈夫及友人,都深愛並盡可能享受這次與大自然的奇遇。而且她還擁有素描的才華,能捕捉這隻鳥兒最迷人的特性。她樹立了一個好榜樣:如何將她的腦力用在各種不同的熱情上頭。

(原文刊載於周永彩《記憶診所:為失智患者及家人帶來希望》一書/天下文化出版)

記憶診所

專欄介紹:

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