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港中大研究:長期室內燒香影響長者認知思考記憶力,增腦退化風險

【專家觀點】
港中大研究:長期室內燒香影響長者認知思考記憶力,增腦退化風險 僅為情境配圖。取自shutterstock

燒香是許多華人家庭每天必有的行為,無論是祭拜祖先或是神明,香港中文大學醫學院一項研究發現,由於燒香會產生空氣污染物,長者長期於室內燒香會影響大腦功能及損害認知能力,還可能增加罹患阿茲海默症及血管性認知症的風險,如果要維持燒香的習慣時,空氣流通及避免吸入煙燻,變得必須注意的事。

研究結論指出,全球有32億人有燒香的習俗,認為結果對公共衛生具有潛在的深遠影響。香港中大醫學院內科及藥物治療學系腦神經科主任莫仲棠提醒,建議最好避免在室內燒香,若要在家中燒香,燒香時須保持家居空氣流通,或使用較安全的替代品。

7月底才結束的2020年國際阿茲海默症會議(AAIC 2020)上一項最新報告提出,在一生中控制好12個風險因素可以推遲或預防40%的認知症罹病,其中一項因素就是減少接觸空氣污染和二手煙草煙霧,占2%的風險。

燒香中所使用的香一般以香料、黏合劑、草本及木質成份製成。有研究指出,燒香會產生懸浮粒子、一氧化碳及二氧化硫等空氣污染物,其中產生的懸浮粒子量是燃點香煙所產生的4.5倍。亦有研究指,燒香與癌症、心血管疾病及呼吸系統問題有關。

中大醫學院研究團隊由2014年起,為515名65歲以上、無中風及腦退化病史的長者進行為期3年的追蹤研究。其中156人有室內燒香的習慣,平均每星期至少一次,其餘359人則沒有燒香習慣。團隊在研究開始時及第3年,為所有長者進行認知能力測試,並以核磁共振掃描了解其腦部運作。

結果發現,有室內燒香習慣的長者,本身於認知能力、思考能力、視覺空間能力和記憶力四方面的表現均明顯較差,3年後亦維持較差的狀態,其大腦區域之間的功能連結亦較少。此外,燒香會與血管疾病及相關風險因素產生交互作用,例如糖尿病及高血脂等,進一步削弱長者認知能力。

中大醫學院內科及藥物治療學系腦神經科研究助理教授黃沛霖指出,燒香是室內空氣污染的其中一個原因,已有研究證實空氣污染可加速腦部退化,例如增加罹患阿茲海默症及血管性認知症的風險,這次研究則進一步證實燒香損害長者腦部功能。

這項研究未有記錄長者在家燒香的確實習慣,例如香的種類、一日燒多少香、室內空氣流通情况、空氣污染指數等,室內燒香與認知能力及大腦的改變之間的確切機制,仍有待研究。

研究結果已刊於《自然》﹙Nature﹚旗下的《科學報告》﹙Scientific Reports﹚。

(本文作者為認知症整合照護專家,長照、認知症政策研究者)

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